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Qu'est-ce que Napster ?

Metallica a accepté de réaliser la bande originale du film: "Mission Impossible II" et a composé à cette occasion un titre exclusif intitulé: "I Disappear". Cependant, ce morceau était disponible sur Internet bien avant sa sortie officielle en single. Les utilisateurs de "Napster" pouvaient en effet le télécharger librement. Alors qu'est que Napster ? Créé par les deux informaticiens américains Shawn Fanning et Sean Parker, il s'agissait à l'origine d'un service P2P qui était destiné à l'échange de fichiers divers, en particulier des titres de musique sous le format mp3, cela gratuitement, sans donc tenir compte des droits d'auteur. "A l'origine" seulement parce que depuis le mois de juillet 2001, le programme a été racheté par Best Buy et est devenue une boutique de musique en ligne payante et donc légale.

Lars Ulrich devant le tribunal

Quel rapport avec les four horsemen ? La formation californienne s'est faite le porte-voix de l'industrie musicale et a déposé une plainte pour: "permission à des utilisateurs de violer les lois du copyright et pour téléchargement de musique sans permission du groupe".
Howard King, l'avocat alors chargé de représenter le groupe, avait d'ailleurs été très clair à l'époque au sujet de leurs intentions:

Notre objectif est de mettre Napster hors circuit et d'enterrer ce programme définitivement ! _ Howard King

Il s'en est suivi une longue poursuite judiciaire. Metallica a notamment milité auprès des universités et des écoles américaines pour qu'elles interdisent l'accès aux services mp3. Metallica, avec Lars Ulrich à sa tête, prend l'affaire très très au sérieux. Le 02 mai 2000, le batteur ira même jusqu'à menacer de rendre public une liste de 335 435 utilisateurs si le groupe n'obtenait pas satisfaction. Napster finit par coopérer et ferme les comptes d'un demi-million d'utilisateurs proposant des titres de Metallica.

Nous ne combattons pas nos fans ! Napster offre un outil aux gens mais ne perd pas de temps pour leur dire: "Ceci est illégal". C'est comme mettre un steak devant un loup et lui dire: "Voilà, mais tu n'as pas vraiment le droit de le manger". Metallica n'a jamais fait ce qui plaisait, nous avons toujours fait ce que nous croyons être bien, et dans ce cas, nous le faisons pas uniquement pour nous mais pour les autres aussi. _ James Hetfield

La fin du procès: Metallica terni par l'affaire

Les fans utilisant Napster n'avaient plus accès au programme et étaient automatiquement renvoyés à une note explicative. Metallica a donc bien obtenu gain de cause mais non sans dommages. En effet, l'image des Mets en a pris un sacré coup. Beaucoup de fans ont eu le sentiment d'avoir été trahis et ont dénoncé la cupidité du groupe. Ces derniers ne se font d'ailleurs pas prier pour rappeler qu'à ses débuts, Metallica était un groupe "underground" ignoré par les radios et que c'était grâce à un échange considérable de cassettes pirates que le groupe s'est fait connaître.

Metallica traine ce procès comme un boulet. Pour preuves, le site officiel a été la cible des Hakers qui ont laissé sur le site officiel un message pour le moins révélateur: "Laissez Napster tranquille !". Lors des MTV Awards en septembre 2000, Lars venu chercher un prix est reparti sous les sifflets du public. D'ailleurs, la veille de la cérémonie, les avocats de Napster ont suggéré à Shawn Fanning de porter un T-Shirt "Metallica".

Je n'étais pas au courant de ça quand j'étais sur place. Dans les coulisses les gens me disaient: "Woah, t'as bien pris les sifflets !". J'ai dit: "'De quels sifflets tu parles ?". Cela a été le plus mauvais show auquel j'ai jamais été [...] MTV me demande: "Un problème avec le fait qu'il porte un T-Shirt Metallica ?". Réponse: "Continue". Je savais tout. Tout avait été planifié. Ils m'ont demandé de remettre un award à Shawn Fanning". _ Lars Ulrich

Certains artistes profitent de l'affaire pour marquer leur différence. C'est le cas de Limp Bizkit qui avait conclu un contrat de sponsoring de deux millions de dollars avec Napster pour la tournée américaine de la formation de Fred Durst.

L'affaire Napster terminée, Metallica surveille toujours autant son image. Le groupe a notamment intenté un procès à la firme française Guerlain suite à la commercialisation d'un parfum nommé "Metallica". Puis un autre au propriétaire d'un magasin de meubles portant comme nom: "Metallika". Le groupe a aussi eu droit à une petite représentation dans la septième saison de "South Park". L'épisode, sorti en 2003, s'appelle "Rock Chrétien". On y voit les horsemen soutenir l'initiative de Moop, groupe de Rock formé par les personnages de la série: Stan, Kyle et Kenny, qui se battent contre le téléchargement illégal.

Caricature Campchaos Caricature South Park

Ce procès a en tout cas inspiré le site Campchaos qui a produit une bande dessinée très caricaturale du groupe. Lars Ulrich est incarné par un petit bonhomme dont la seule préoccupation est l'argent: "Money". Quant à James Hetfield, c'est la grosse brute de service, au vocabulaire plus que limité: "Beer Good" ou encore "Napster Bad".